The Greatest Showman Sidesteps P.T. Barnums umstrittenster Akt

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Ein Plakat mit Joice Heth als Ausstellung.

(Foto: J. Booth & Son, 147 Fulton St NY [gemeinfrei], √ľber Wikimedia Commons)

Der gr√∂√üte Schausteller, Ein Musical √ľber den Entertainer P.T. Barnum, deb√ľtierte am Donnerstag zu mittelm√§√üigen Kritiken. Viele Kritiker empfanden den Film als zu desinfizierend f√ľr Barnum, der sich zuerst einen Namen machte, indem er Eintrittskarten f√ľr die versklavte Frau Joice Heth verkaufte (und als sie starb, verkaufte er auch Eintrittskarten f√ľr ihre Autopsie). Es war Heth, die Barnum zu Ruhm verholfen hat, doch wie diese Kritiker hervorhoben, fehlt ihr Name auff√§llig in der Der gr√∂√üte SchaustellerBesetzungsliste von.

Ab 1835 bewarb der 25-j√§hrige Barnum Heth als "die gr√∂√üte nat√ľrliche und nationale Kuriosit√§t der Welt". Er behauptete, sie sei 161 Jahre alt und die Mutter von Pr√§sident George Washington gewesen. oder Kinderm√§dchen. Und wie die anderen menschlichen & # x201C; Kuriosit√§ten & # x201D; er w√ľrde sp√§ter zu seiner Show hinzuf√ľgen, er nahm Heth auf Tour, damit die Leute bezahlen konnten, um sie zu sehen.

& # x201C; Sie war die Quelle des urspr√ľnglichen Acts, der Barnum ber√ľhmt machte und ihn auf den Weg zu seiner Karriere im Showbusiness brachte. & # x201D; sagt Benjamin Reiss, Autor von Der Schausteller und der Sklave. & # x201C; Sie war auch eine Zeitlang in den 1830er Jahren eine der ber√ľhmtesten Pers√∂nlichkeiten Amerikas. einer der ersten echten Medien-Prominenten in der amerikanischen Kultur. & # x201D;

Unterwegs war Heth bis zu zw√∂lf Stunden am Tag und sechs Tage die Woche √∂ffentlich zu sehen. Wei√üe Ticketk√§ufer kamen, um sich ihre Geschichten √ľber Washington anzuh√∂ren, Hymnen zu singen und sich ihr zu n√§hern.

& x201C; Sie k√∂nnten ihren Puls messen, sie ber√ľhren und ihr die Hand geben. & x201D; Sagt Reiss. & # x201C; Sie wurde also fast nicht nur wie ein Tier in einem Zoo behandelt, sondern wie ein Tier in einem Streichelzoo. Und doch wurde sie gleichzeitig als dieser gro√üe nationale historische Schatz angepriesen; die letzte lebende Verbindung oder eine der letzten lebenden Verbindungen zu George Washington. & # x201D;

P.T. Barnum, um 1851.

Foto: Unattributed (Harvard Library) [Public domain], √ľber Wikimedia Commons

Die Behauptung √ľber ihr Alter und ihre Verbindung zu Washington war nat√ľrlich eine L√ľge. Reiss sagt, dass Barnum auch andere Geschichten √ľber sie erfinden w√ľrde, abh√§ngig davon, was er dachte, w√ľrde mehr Tickets in einer bestimmten Stadt verkaufen. Als beispielsweise Prediger in Providence, Rhode Island, gegen die Show von Barnum protestierten, weil Heth versklavt war, antwortete Barnum, dass sie nicht mehr versklavt sei und dass das Geld aus der Show f√ľr die Befreiung verwendet w√ľrde ihre Verwandten.

Das war sicher nicht der Fall. Obwohl sie in den Norden reiste, war Heth immer noch legal einem Sklavenhalter in Kentucky unterstellt, und Barnum hatte 1.000 Dollar gezahlt, um sie zw√∂lf Monate lang auf Tour zu nehmen. Sie verdiente kein Geld mit der Tour und es gab keine Vereinbarung, dass sie oder irgendjemand aus ihrer Familie Freiheit verdienen w√ľrde. Doch f√ľr Barnum geh√∂rten diese L√ľgen zum Gesch√§ft. W√§hrend seiner Karriere erz√§hlte er absichtlich erfundene, widerspr√ľchliche Geschichten √ľber sich und die Menschen in seiner Show, um das √∂ffentliche Interesse zu wecken.

In einem anderen Fall schrieb Barnum in einer Bostoner Zeitung, dass Heth ein Scherz sei. Sie sei eigentlich keine 161-j√§hrige Frau, sagte er: Sie sei ein "Automat". oder Maschine aus Walknochen und altem Leder. Alle diese konkurrierenden Geschichten √ľber Barnum und ihre Authentizit√§t haben das Interesse der Wei√üen am zeitgen√∂ssischen wissenschaftlichen Rassismus sowie ihre Faszination f√ľr nicht-wei√üe Gestalten wie Saartjie Baartman, bekannt als "Hottentot Venus", geweckt. in London. Bluford Adams, Autor von E Puluribus Barnum, sagt, dass Barnum und die anderen M√§nner, die [Heth] ausstellen, nicht z√∂gern, Fragen zu stellen, inwieweit sie zu einer Art Spektrum von Menschen und Nicht-Menschen passt.

Leider haben es die vielen falschen Berichte von Barnum den Historikern schwer gemacht, herauszufinden, wie Heths Leben war, bevor sie ihn traf. "Er gab sich gro√üe M√ľhe, diese Geschichte zu verschleiern, weil er nat√ľrlich eine Geschichte dar√ľber erz√§hlen wollte, dass sie George Washingtons Krankenschwester war." Sagt Reiss. & # x201C; Also musste er viele Dokumente fabrizieren und sicherstellen, dass sie sich an das Skript hielt. & # x201D;

Wir wissen, dass Barnum, als sie 1835 von Barnum getroffen wurde, bereits mit einem anderen wei√üen Mann auf Tournee war. Reiss spekuliert, dass die allgemeine Idee f√ľr diese Geschichte bei Heth selbst entstanden sein k√∂nnte.

"Ich war in der Lage, einen plausiblen Weg zur√ľck zu einer Heth-Familie in Kentucky zu verfolgen, die in der N√§he wohnte, in der sie mit dieser Handlung begonnen hatte." er sagt. Reiss entdeckte, dass der Plantagenbesitzer William Heth in seinem Tagebuch mit seiner Verbindung zu George Washington geprahlt hatte. Vor diesem Hintergrund vermutet Reiss, dass die Geschichte von Joice Heth m√∂glicherweise als eine Art Plantagenunterhaltung begonnen hat, in der sie sich √ľber die Geschichten von [William] dar√ľber unterhalten hat, wie nahe er Washington war. und macht sich auf subtile Weise √ľber ihn lustig. & # x201D;

Als sie Barnum 1835 kennenlernte, war sie noch keine 161 Jahre alt, aber eine alte Frau. Sagt Reiss. & x201C; Sie starb während der gesamten Zeit ihrer Tour. Sie hatte offensichtlich einen schweren Schlaganfall, sie war blind; Sie war sehr gebrechlich und schwach. & # x201D;

Sie starb im Februar 1836, nur wenige Monate, nachdem sie Teil von Barnums Show geworden war. Aber ohne es zu merken, war sie immer noch die Hauptattraktion. Barnum verkaufte Tickets f√ľr ihre Autopsie, die ein Chirurg laut Harriet A. Washingtons Buch vor rund 1.500 Zuschauern durchf√ľhrte, Medizinische Apartheid. Dieser Chirurg kam zu dem Schluss, dass Heth nicht mehr als 80 Jahre alt sein k√∂nnte, was Barnum dazu veranlasste, ihren Tod als Schwindel zu bezeichnen. Diesmal sagte er, er h√§tte dem Chirurgen einen anderen K√∂rper gegeben, dass Heth gesund und munter sei und sie eines Tages wieder ins Rampenlicht treten w√ľrde.

W√§hrend der kurzen Zeit, in der er sie kannte, hat Barnum mehrfach gelogen, dass sie anderthalb Jahrhunderte alt war, dass sie ein Betr√ľger war, dass sie ein Roboter war, dass sie sie vorget√§uscht hatte Tod l√∂ste eine sensationelle Berichterstattung in der Presse aus. Vor Heth war Barnum praktisch unbekannt. Aber am Ende hatte diese Berichterstattung ihn auf die nationale B√ľhne katapultiert und seine Karriere effektiv von ihrem R√ľcken gest√§rkt.

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Von Becky Little

Becky Little ist Journalistin in Washington, DC.

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